Après Dupont, au tour de Michael Hooper de faire ses débuts dans les Sevens Series

Par Willy Billiard
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L’ancien capitaine des Wallabies, Michael Hooper, est prêt à faire ses débuts sur le circuit mondial de rugby à sept lors du prestigieux tournoi de Hongkong du 5 au 7 avril, après avoir été appelé dans l’équipe de 13 joueurs de l’Australie.

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Hooper, 32 ans, est largement considéré comme l’un des plus grands joueurs de l’histoire du rugby australien après avoir disputé 125 matchs internationaux et remporté quatre médailles John Eales, un record.

Pas apte pour la tournée en Amérique du Nord

Le troisième ligne aile devait initialement débuter lors de la tournée en Amérique du Nord – là même où Antoine Dupont a fait ses débuts avec le succès que l’on sait – mais n’avait pas été déclaré apte à jouer par son entraîneur John Manenti.

Depuis de longs mois, le nouveau septiste s’entraîne avec l’équipe australienne, mais une blessure au talon d’Achille a retardé son départ dans la quête d’une place dans l’équipe pour les prochains Jeux olympiques de Paris.

Hooper, qui était néanmoins du voyage avec les Australiens à Vancouver et Los Angeles sans entrer sur le terrain, fera ses premiers pas dans le rugby à sept au célèbre stade de Hongkong du 5 au 7 avril.

Hooper est l’un des deux changements apportés à l’équipe australienne. Le sélectionneur compte également sur le retour de Maurice Longbottom, qui s’est remis d’une blessure au mollet.

En apprentissage

« Nous sommes très enthousiastes à l’idée de retourner à Hongkong, où nous avons connu des succès il n’y a pas si longtemps », a déclaré Manenti dans un communiqué.

« Nous saluons le retour de Maurice Longbottom, qui apportera de l’énergie au milieu de terrain, et nous verrons pour la première fois Michael Hooper sous le maillot du rugby à sept australien.

« Hoops a travaillé dur pour se faire une place dans l’équipe et nous sommes tous ravis d’accueillir le “rookie” dans l’équipe.

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« Comme tout nouveau joueur, il s’agira pour lui d’une expérience d’apprentissage et d’un point de départ important vers des Jeux olympiques potentiels à Paris. »

Une poule A relevée

A Hongkong, l’Australie a été versée dans la Poule A qui s’annonce déjà compliquée.

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« Chaque poule est difficile et la nôtre ne fait pas exception avec les Fidji d’abord, puis la France, vainqueur de LA, pour débuter la première journée. Nous devrons donner le meilleur de nous-mêmes », assure Manenti.

Cinquième au classement général à un point derrière la France, l’Australie a participé à deux finales de Cup consécutives plus tôt cette saison (Cape Town et Perth) mais n’a pas brillé lors des deux étapes les plus récentes en Amérique du Nord, à l’inverse de la France.

Michael Hooper et l’équipe masculine d’Australie entament leur campagne à Hongkong contre les Fidji à 20h30 (AEDT) le vendredi 5 avril.

L’équipe masculine australienne de rugby à sept pour Hongkong :

Henry Hutchison, Ben Dowling, Henry Palmer, Dietrich Roache, Henry Paterson, Matt Gonzalez, Nick Malouf, Maurice Longbottom, Nathan Lawson, James Turner, Hayden Sargeant, Michael Hooper, Michael Icely.

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